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Le phoque : L’éléphant dans la pièce

16 July 2021
Récolte des phoques
Common Seal Eating Fish in Water

La gestion multispécifique des pêcheries océaniques est difficile dans le meilleur des cas, mais elle l’est encore plus lorsque les gestionnaires prétendent qu’un prédateur majeur n’est même pas là. On parle de pêche au large de Terre-Neuve-et-Labrador, et «l’éléphant dans la pièce» est, bien sûr, le phoque.

La province a été dépendante de la pêche – y compris la chasse au phoque – tout au long de son histoire. Mais suite à la pression exercée par les groupes de défense des droits des animaux à partir des années 1960, les marchés des produits dérivés du phoque se sont vus réduire considérablement. Depuis lors, les populations de phoques, et en particulier de phoques du Groenland, ont augmenté de façon exponentielle.

Pendant ce temps, la pêche la plus précieuse de la province, la morue, était en grave déclin, ce qui a incité le ministère des Pêches et des Océans (MPO) à imposer un moratoire en 1992. Officiellement, cela était attribué à la surpêche, mais les pêcheurs étaient convaincus que la prédation par les populations de phoques était un important facteur. Quoi qu’il en soit, on espérait que les stocks de morue rebondiraient, mais trente ans plus tard, cela ne s’est pas produit, ce qui soulève inévitablement la question de savoir si le MPO est conscient de la problématique.

Aujourd’hui, les pêcheurs restent convaincus que les phoques jouent un rôle crucial dans l’entrave au rétablissement de la morue et que le MPO est dans le déni – d’où l’expression «éléphant dans la pièce».

À tout le moins, disent-ils, tous ces phoques doivent manger beaucoup de quelque chose! Des études menées dans la mer de Barents par des scientifiques norvégiens indiquent que le phoque du Groenland ont besoin de 7 à 9 kg de fruits de mer par jour, soit environ 3 tonnes par an. Ce nombre est substantiel si l’on considère que la population mondiale de phoques du Groenland est estimée à 7,6 millions, plus les 2 à 3 millions de phoques d’autres espèces.

Dans ce contexte de controverse, il n’est pas surprenant qu’une vidéo récente, tournée le 30 mai par le pêcheur côtier Jason Branton de Winterton, soit devenue virale. (Source) La vidéo de Branton ne montre pas ces images familières de phoques nicheurs sur la banquise «à perte de vue», mais a été exceptionnellement tournée en pleine mer. Sur quatre ou cinq milles, estime-t-il. On y voit tant de phoques du Groenland, qu’on dirait que la mer est en ébullition!

Le moment choisi pour la vidéo était également parfait pour Roy Pieroway de St. John’s, qui a rédigé une lettre le 4 juin à Saltwire : «Les phoques de Terre-Neuve-et-Labrador sont encore un éléphant dans la pièce». (Source) D’où le titre de cet article de blog.

Pourquoi, a demandé Pieroway, les médias sont-ils si désireux de rendre compte des quotas réduits dans les pêches (comme le capelan, par exemple), et un nouveau plan pour réduire la prédation par les crabes verts sur les jeunes homards, mais ne parlera-t-on pas du contrôle du nombre de phoques? «[La population de phoques continue de croître, avec un impact négatif sur de nombreuses espèces de poissons», dit-il, «et nous ne faisons rien pour les contrôler. Pourquoi?»

«Les dossiers montrent une corrélation entre la diminution des prises commerciales et l’augmentation de la population de phoques », déclare-t-il d’un ton neutre. Et ce n’est pas comme si le gouvernement ne le savait pas. Pas plus tard qu’en 2018, souligne-t-il, le MPO a signalé que « la prédation par les phoques gris était probablement le plus grand contributeur à l’augmentation de la mortalité de la morue du sud du golfe».

«Ce déséquilibre ne fait que s’aggraver alors que la reproduction annuelle [des phoques] est d’environ 10%», dit-il, bien que le MPO le conteste. « Sûrement, qu’il doit y avoir une sorte de plan en préparation pour y faire face avant qu’il ne soit trop tard. Ou, est-ce que ce déséquilibre est laissé sans suivi pour une auto-régulation miraculeuse ?»

Le problème avec un éléphant dans la pièce, bien sûr, c’est qu’il ne s’en va pas tout simplement. Et celui-ci ne le fera jamais si les gestionnaires des pêches refusent de reconnaître qu’il est là.

 

Sources:

https://ffaw.ca/the-latest/news/dfo-announces-2021-capelin-fishery-remain-open -25-decrease/

https://www.saltwire.com/atlantic-canada/business/5-miles-of-seals-newfoundland-fishermans-video-goes-viral-fires-up-more-debate-about-pinnipeds-100597203/#

https://www.saltwire.com/newfoundland-labrador/opinion/local-perspectives/letter-seals-are-still-newfoundland-and-labradors-elephants-in-the-room-100596320/

 

 

Références